Artículo de • Publicado el 10/08/2011

Sonny Criss: esplendor en la segunda fila (2/2)

En 1966 las cosas empezaron a tomar un cariz menos deprimente para el tímido saxofonista de Memphis: a raíz de una reseña aparecida en Down Beat, Don Schlitten de Prestige Records se puso en contacto con Criss y dio comienzo a una relación musical que cristalizaría en forma de siete discos.

ThisIsCrissDisc2El primero de los siete discos para Prestige fue This Is Criss!, grabado el 21 de Octubre de 1966 junto a Walter Davis (piano), Paul Chambers (contrabajo) y Alan Dawson (batería). Se trata de una sesión equilibrada y vibrante que metió al saxofonista en el mundillo jazzítico que habitualmente le había dado la espalda.

Por entonces Criss empezó a trabajar para tratar de alejar a jóvenes descarriados de las garras del alcoholismo y otras adicciones. Era inevitable que antes o después su camino confluyese con el de Horace Tapscott, un tipo que consagró buena parte de su energía a inculcar a los jóvenes de barrios marginales de Los Angeles unos tímidos rudimentos educativos, nociones básicas de supervivencia urbana y un conocimiento elemental de la cultura negra que les ayudase a valorarse como seres humanos en el seno de una sociedad empeñada en estigmatizarlos como bazofia negra.

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Y, mira tú por dónde, de aquel encuentro afortunado surgió la idea que terminaría germinando en la forma del disco más extraño de la carrera de Sonny Criss: Sonny’s Dream (Prestige, 1968). Se trata de una grabación en noneto subtitulada The Birth Of The New Cool; la referencia al The Birth Of The Cool de Miles Davis no puede ser más explícita. Sin embargo las similitudes entre ambas grabaciones desaparecen en el título y la formación… no en vano habían transcurrido casi veinte años desde que se grabase aquella joya de Miles. Sonny’s Dream consta de seis excelentes composiciones y arreglos de Horace Tapscott (que, por cierto, no participó como pianista en la grabación), plenas de las estructuras modales tan de su gusto, magníficamente estructuradas.

Criss adapta perfectamente su personal estilo, tan forjado en estructuras armónicamente tradicionales, a este contexto sonoro nuevo para él, hasta el punto de que asoma en él una nítida influencia coltraniana (etapa Atlantic, para entendernos) que va mucho más allá del obvio uso del saxo soprano en algunos temas: algo de sus obsesivas líneas se aparece en Sonny’s Dream, sin duda producto de la confrontación de Criss con los modos (esa influencia coltraniana se detecta también en otras grabaciones de Criss de la época, si bien de manera menos acusada). Este disco no solo es una estimulante rareza en la discografía de Sonny Criss; también, y sobre todo, es una magnífica y semiolvidada joya de la segunda mitad de los años sesenta, alejada del fragor experimental del avant-garde pero igualmente intrigante y valiosa.

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Entre 1966 y 1969 Prestige editó siete grabaciones de Sonny Criss, dándole así una estabilidad discográfica de la que hasta entonces no había disfrutado. En sus propias palabras: “Durante muchos años no hubo perspectivas de futuro (…). Bien, ya no me siento de ese modo, ahora la situación es completamente diferente. Las perspectivas son mejores que nunca”. Además de This Is Criss! y Sonny’s Dream, Prestige editó Portrait Of Sonny Criss (1967), Up, Up And Away (1967), The Beat Goes On! (1968), Rockin’ In Rhythm (1968) y I’ll Catch The Sun (1968). Son todas ellas grabaciones más que notables, sesiones en que el saxofonista se enfrentó a repertorios con amplia presencia de éxitos del momento (Days Of Wine And Roses, On A Clear Day, Up, Up And Away, Sunny…) sin perder su identidad y facturando música no memorable pero sí francamente atractiva. No obstante, las pobres ventas llevaron a Criss a verse de nuevo sin discográfica a finales de la década. Ante esta dificultad, nuestro saxofonista ensayó una respuesta ya conocida: viajó a Europa para una larga temporada.

A su regreso en 1975 le esperaban un par de intensos y fructíferos años de grabaciones para varios sellos y el cáncer de estómago que nos lo arrebató. Este puñado de discos de madurez muestran a un Criss menos chispeante de lo habitual, más sobrio y penetrante, un orfebre de melodías capaz de combinar con naturalidad talento y experiencia. Su sonido ha ganado en profundidad expresiva, si bien parte de la despreocupada alegría de siempre se ha marchitado en favor de cierta agridulce rugosidad. Apetece escuchar a este Sonny Criss, él sigue poniendo al mal tiempo buena cara y despachando un jazz fundamentalmente alegre aunque teñido de cierta amargura bluesy.

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Saturday Morning (Xanadu, 1975) y Out Of Nowhere (Muse, 1975) se grabaron en cuarteto, con Barry Harris, Leroy Vinnegar y Lenny McBrowne el primero, con Dolo Coker, Larry Gales y Jimmie Smith el segundo, y Crisscraft (Muse, 1975) en quinteto con estos últimos más el guitarrista Ray Crawford. Resulta difícil resaltar alguno de ellos sobre el resto: los tres suenan de muerte y son conceptualmente bastante parejos, con temarios que combinan standards, temas de moda y alguna que otra rareza (en Crisscraft, por ejemplo, interpreta dos composiciones de su viejo colega Horace Tapscott). Personalmente no puedo dejar de preferir Saturday Morning, donde Barry Harris vuelve a dejar bien claro que por donde pasa no es posible un swing mojigato.

Pero aquel fructífero año no había terminado todavía para Sonny Criss: aún tuvo tiempo de grabar el primero de los dos discos que realizó para el sello Impulse!, Warm And Sonny (Impulse!, 1975). Tanto para este como para su hermano gemelo The Joy Of Sax (Impulse!, 1977) Criss contó con una nutrida orquesta que no sirvió, sin embargo, para lograr que la música resultante remontase el vuelo: ambos resultan decididamente vahídos y poco atractivos.

Las cosas no parecían irle mal del todo a Criss, pues, cuando en noviembre de 1977 se arrebató la vida de un disparo. Propios y extraños se mostraron incrédulos al enterarse: no les cuadraba con el carácter del saxofonista, que se había enfrentado siempre con entereza a las numerosas zancadillas que le puso la vida, tan triste e irrevocalbe salida. A Sonny, cuando todo se torcía, siempre le quedaba París… pero no esta vez.

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Pasaron años antes de que trascendieran los motivos del saxofonista para tomar tan dramático camino: un cáncer de estómago le estaba devorando por dentro, en medio de insoportables dolores, sin futuro posible, y la perspectiva de la cruel agonía que le esperaba le llevó a poner fin anticipadamente a su tormento.

Y así nos dejó un grande del saxo alto, uno de esos músicos que transmiten buenas vibraciones desde la primera nota. Como apuntaba al principio del capítulo, Criss fue un fino estilista y temible improvisador; y también un músico de primera que dirigió una carrera discográfica de segunda. Y, ante todo, un hombre cuya música continúa trayendo placer al oyente 35 años después de desaparecer su artífice.

© 2011 Ricardo Arribas

 
Discografía

Jazz U.S.A. (Imperial )
Sonny Criss (Saxo Alto), Kenny Drew (Piano), Barney Kessel (Guitarra), Bill Woodson (Contrabajo), Chuck Thompson (Batería).
Grabado los días 26 de Enero, 24 de Febrero  y 23 de Marzo de 1956, en Los Angeles (EEUU)

Go Man! (Imperial LP 9020)
Sonny Criss (Saxo Alto), Sonny Clark (Piano), Leroy Vinnegar (Contrabajo), Lawrence Marable (Batería).
Grabado los días 10 y 31 de Julio de 1956, en Master Recorders, Los Angeles (EEUU).

Sonny Criss Plays Cole Porter (Imperial LP 9024)
Sonny Criss (Saxo Alto), Larry Bunker (Vibráfono), Sonny Clark (Piano), Buddy Clark (Contrabajo), Lawrence Marable (Batería).
Grabado los días 26 de Agosto y 3 de Octubre de 1956, en Radio Recorders, Hollywood (EEUU).

At The Crossroads (Peacock PLP 91)
Ole Hansen (Trombón), Sonny Criss (Saxo Alto), Wynton Kelly (Piano), Bob Cranshaw (Contrabajo), Walter Perkins (Batería).
Grabado en Marzo de 1959, en Chicago (EEUU).

Sonny Criss Quartet (Polydor (F) 27 004)
Sonny Criss (Saxo Alto), Henri Renaud (Piano), Michel Gaudry (Contrabajo), Philippe Combelle (Batería).
Grabado el 10 de Octubre de 1962, en Paris (Francia).

Mr. Blues Pour Flirter (Brunswick (F) 87 519)
Sonny Criss (Saxo Alto), Georges Arvanitas (Piano, Órgano), Rene Thomas (Guitarra), Pierre Michelot (Contrabajo), Philippe Combelle (Batería).
Grabado los días 22, 23 y 25 de Abril de 1963, en Paris (Francia).

The Sonny Criss Memorial Album (Xanadu 200)
Sonny Criss (Saxo Alto), Hampton Hawes (Piano), Clarence Johnson (Contrabajo), Frank Butler (Batería).
Grabado el 15 de Junio de 1965, en Los Angeles (EEUU).

This Is Criss! (Prestige PR 7511; Fantasy OJC 430, OJCCD 430-2)
Sonny Criss (Saxo Alto), Walter Davis Jr. (Piano), Paul Chambers (Contrabajo), Alan Dawson (Batería).
Grabado el 21 de Octubre de 1966, en Rudy Van Gelder Studio, Englewood Cliffs (EEUU).

Portrait Of Sonny Criss (Prestige PR 7526; Fantasy OJCCD 655-2)
Sonny Criss (Saxo Alto), Walter Davis Jr. (Piano), Paul Chambers (Contrabajo), Alan Dawson (Batería).
Grabado el 23 de Marzo de 1967, en Rudy Van Gelder Studio, Englewood Cliffs (EEUU).

Up, Up And Away (Prestige PR 7530; Fantasy OJCCD 982-2)
Sonny Criss (Saxo Alto), Cedar Walton (Piano), Tal Farlow (Guitarra), Bob Cranshaw (Contrabajo), Lenny McBrowne (Batería).
Grabado el 18 de Agosto de 1967, en New York City (EEUU).

The Beat Goes On! (Prestige PR 7558; Fantasy OJCCD 1051-2)
Sonny Criss (Saxo Alto), Cedar Walton (Piano), Bob Cranshaw (Contrabajo), Alan Dawson (Batería).
Grabado el 12 de Enero de 1968, en New York City (EEUU).

Sonny’s Dream (Birth Of The New Cool) (Prestige PR 7576; Fantasy OJCCD 707-2)
Conte Candoli (Trompeta), Dick Nash (Trombón), Ray Draper (Tuba), David Sherr (Saxo Alto), Sonny Criss (Saxo Alto, Saxo Soprano), Teddy Edwards (Saxo Tenor), Pete Christlieb (Saxo Barítonos), Tommy Flanagan (Piano), Al McKibbon (Contrabajo), Everett Brown Jr. (Batería), Horace Tapscott (Arreglos, Composición).
Grabado el 8 de Mayo de 1968, en Los Angeles (EEUU).

Rockin’ In Rhythm (Prestige PR 7610; Fantasy OJCCD 1022-2)
Sonny Criss (Saxo Alto), Eddie Green (Piano), Bob Cranshaw (Contrabajo), Alan Dawson (Batería).
Grabado el 2 de Julio de 1968, en New York City (EEUU).

I’ll Catch The Sun! (Prestige PR 7628; Fantasy OJCCD 811-2)
Sonny Criss (Saxo Alto), Hampton Hawes (Piano), Monty Budwig (Contrabajo), Shelly Manne (Batería).
Grabado el 20 de Enero de 1969, en Los Angeles (EEUU).

Crisscraft (Muse MR 5068)
Sonny Criss (Saxo Alto), Dolo Coker (Piano), Ray Crawford (Guitarra), Larry Gales (Contrabajo), Jimmie Smith (Batería).
Grabado el 24 de Febrero de 1975, en Hollywood (EEUU).

Saturday Morning (Xanadu 105)
Sonny Criss (Saxo Alto), Barry Harris (Piano), Leroy Vinnegar (Contrabajo), Lenny McBrowne (Batería).
Grabado el 1 de Marzo de 1975, en Los Angeles (EEUU).

Out Of Nowhere (Muse MR 5089)
Sonny Criss (Saxo Alto), Dolo Coker (Piano), Larry Gales (Contrabajo), Jimmie Smith (Batería).
Grabado el 20 de Octubre de 1975, en Los Angeles (EEUU).

Warm And Sonny (Impulse ASD 9312)
Sonny Criss (Saxo Alto) + orquesta.
Grabado en 1975, en Los Angeles (EEUU).

The Joy Of Sax (Impulse AS 9326)
Sonny Criss (Saxo Alto) + orquesta
Grabado en 1977, en Los Angeles (EEUU).

 
Ir al capítulo anterior Sonny Criss: esplendor en la segunda fila (1/2)

Autor: Ricardo Arribas

Nacido en 1972, 44 añazos ya, ha pasado la mayor parte de ellos disfrutando y aprendiendo con la música, si le preguntas te dirá que incluso entendiendo, a través de ella, un poquito mejor cómo funciona el mundo. El hecho de gozar con músicas no siempre mayoritarias le llevó con el tiempo a descubrir otro placer muy especial: escribir acerca de la música, tratar de transmitir y compartir con otros aficionados las sensaciones que le provoca, escuchar con oídos distintos tras haber escuchado/leído las que provoca en ellos... Y en esas anda.

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